Experiencia del Circuito de las Américas con Michelin

Tuve que dar otro sorbo a mi café, no porque estuviera cansado por no haber podido dormir la noche anterior debido a la excitación, sino porque estaba sentado frente al legendario piloto de Audi Motorsport Allan McNish y tenía que hacer algo. Habían pasado unos minutos y estoy bastante seguro de que estaba escuchando con demasiada atención y, en consecuencia, no me movía. Así que tomé un sorbo. Estaba frío, pero al menos no me quedé mirándolo.

Ya he estado en encuentros con conductores y no se parecen en nada a lo que estábamos viviendo. Normalmente hay un grupo de personas, el conductor entra y habla con la gente, hace un par de preguntas, quizá una o dos fotos, y luego se va. Pero cuando Michelin organiza la reunión, es un encuentro personal con un café. Ese es el tipo de respeto que los equipos tienen por Michelin.

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Este fue sólo uno de los muchos aspectos destacados de un increíble fin de semana en el Circuito de las Américas en Austin, Texas, organizado por Michelin. La Lone Star Le Mans se ha convertido en un evento emblemático del calendario de carreras, ya que tanto el Campeonato Tudor como el Campeonato Mundial de Resistencia compiten el mismo día en este circuito de renombre mundial. Y con todos los socios técnicos de Michelin en un mismo lugar, es el lugar perfecto para mostrar su pasión por este deporte.

Nuestro fin de semana comenzó con el vuelo de Michelin a Austin el viernes por la mañana. Nuestro grupo era pequeño, compuesto por algunos ganadores del concurso del BMW Car Club of America, un periodista y un par de embajadores de la marca. Nos subimos a una flota de Audi A4 y nos dirigimos al hermoso Barton Creek Resort and Spa para dejar nuestras maletas y comer algo antes de salir a ver la clasificación.

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Cuando llegamos al circuito, nos registramos en el Le Mans Spirit Club, donde nos esperaban los embajadores de Michelin. Habían preparado unas visitas privadas a los garajes que seguro que nos encantaron. El primero fue Porsche Motorsport, donde se nos indicó que no se permitirían cámaras. Cuando entramos, entendimos por qué, ya que el Porsche 919 LMP1, ganador de las 24 horas de Le Mans, estaba allí completamente expuesto.

Para bastantes miembros de la comunidad de pilotos, los prototipos de alto nivel se han convertido en la forma de competición más avanzada tecnológicamente del mundo. Las reglas más abiertas de las carreras de coches deportivos, en comparación con la Fórmula 1, han dado lugar a tecnologías más avanzadas en los últimos años. Por eso Michelin compite aquí, por las clases de neumáticos abiertas. Y no sólo compiten, sino que ganan, como demuestran las 18 victorias consecutivas en las 24 horas de Le Mans.

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Después de babear con el increíble Porsche LMP1, nos dirigimos al garaje de Risi Ferrari Competizione, donde nos dieron otro tour de acceso completo. Fueron un poco más abiertos y nos permitieron pulular por su 458 Italia GTLM. Fue fantástico que el equipo se mostrara tan abierto a charlar con nosotros, incluso después de un frustrante comienzo de fin de semana en el que se vieron un poco fuera de ritmo.

Cuando terminamos de llenar nuestros cerebros con toda la maravilla que son los coches de carreras, nos subimos de nuevo a los Audis plateados y nos dirigimos al mundialmente famoso Salt Lick Bar-B-Que para llenar nuestras barrigas con una comida increíble.

Se podría pensar que con toda esa gran barbacoa y cerveza en mi barriga me desmayaría esa noche, pero no fue así. Estaba demasiado emocionada por llegar al circuito para animar al equipo BMW RLL. Las dos horas de jet lag tampoco ayudaron, haciendo que la mañana siguiente llegara bastante rápido. Lo que nos lleva a estar sentados frente a Allan McNish sorbiendo mi café.

Nos sentamos y charlamos con Allan durante un buen rato, ya que estaba más que dispuesto a responder a todas nuestras preguntas. También tenía algunas buenas historias que contar, como su primera vez conduciendo con el neumático intermedio slick de Michelin (un neumático sin ranuras diseñado para condiciones de humedad) y otra que incluía huevos secos y yogur, el levantamiento de coches en un aparcamiento oscuro y la pérdida de tuercas.

Cuando la bandera verde cayó para la carrera de Tudor, nos dirigimos hacia el camión de Michelin Motorsport, donde habían montado una visita a los boxes. Nos pusimos los auriculares de radio y paseamos por el pit lane haciendo todo lo posible por no estorbar a los atareados tripulantes.

Un dato interesante que aprendimos durante nuestra visita es que los equipos asociados a Michelin no compran sus neumáticos, sino que los alquilan. La razón es que Michelin tiene tecnologías propias incorporadas a sus neumáticos y no quiere que ningún competidor se haga con ellas. Por ello, todos los neumáticos llevan un código de barras, se asignan a los equipos, se registran al principio de la carrera y se vuelven a registrar al final de la misma. Incluso si un neumático se destruye en el circuito, los miembros del equipo de Michelin saldrán después de la carrera y se asegurarán de que se recojan todas las piezas importantes.

Sin embargo, estas tecnologías innovadoras no se quedan en la pista de carreras, ya que Michelin las aplica a sus neumáticos de calle de alto rendimiento. El neumático Michelin Pilot Super Sport cuenta con compuestos derivados directamente de los neumáticos de competición para poder ofrecer la máxima tracción en condiciones de seco y mojado.

Para la carrera, el equipo BMW RLL decidió seguir una estrategia de neumáticos diferente a la del resto de los equipos de GT, ya que optó por utilizar el más duro de los dos compuestos de Michelin. Con unas temperaturas muy altas y una estrategia de combustible perfecta, Bill Auberlen y Dirk Werner se abrieron paso hasta la cabeza de la carrera y se pusieron en cabeza a pocos minutos del final. Fue una estrategia valiente y dio sus frutos con una victoria muy necesaria.

Tras la caída de la bandera a cuadros en este emocionante final, los prototipos de Porsche, Audi y Toyota no tardaron en tomar la bandera verde para la carrera de 6 horas del WEC. El contraste entre los coches de carreras de alto nivel de cada serie es muy marcado, ya que los coches Tudor rugen en las rectas con sus clásicos V8, y los del WEC pasan volando con un zumbido futurista.

Cuando el sol empezaba a ponerse, dimos una vuelta por la pista y nos aventuramos a subir la colina de la curva 1, desde donde se ve la mayor parte del circuito. Si hay que elegir un lugar para ver una carrera en el COTA, es éste. Coge una cerveza, siéntate en la ladera cubierta de hierba y disfruta de la carrera de los coches en la colina y de la lucha por la posición en la primera curva, con la Torre COTA al fondo y el centro de Austin en el horizonte.

Cuando el cielo se oscureció y los faros se encendieron, nos dirigimos a la Torre COTA y tomamos el ascensor hasta la cima. Hay algo de tranquilidad en las carreras nocturnas, especialmente a 250 pies por encima de la superficie de la pista. Con una brisa que por fin refrescaba un poco las cosas, me incliné sobre la barandilla y vi pasar los coches bajo mis pies. Como si fuera una señal, los fuegos artificiales empezaron a sonar justo al otro lado de la pista. Fue el final perfecto para un fin de semana perfecto.

La pasión de Michelin por el automovilismo no es sólo una declaración de misión de la marca, sino que está arraigada en el amor de cada empleado por lo que hace, y esto es visible en el rendimiento y la calidad de los productos que producen. Gracias a todos en Michelin por un par de días increíbles.

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